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Entrevista con el profesor Jan Geuns acerca de la stevia

El 26 de octubre del 2011, el profesor Jan Geuns del KU Leuven dio una entrevista exclusiva al sugarfreestevia.net acerca de la inminente aprobación de la stevia en Europa y el futuro de la hoja dulce.

 



En una soleada tarde de miércoles me encontré un poco perdido en el majestuoso Castle Park de Arenberg del campus de la Universidad de Leuven. Tengo una cita con el profesor Jan Geuns en el laboratorio funcional de Biología. Las últimas semanas han sido para él como una loca montaña rusa. Hoy solo, no menos de ocho personas lo han visitado para entrevistarlo, todas referentes a la stevia. Soy el numero siete. Parece que la stevia es más popular en el medio de lo que al principio me imaginé… así que no pienso perder mi tiempo con mis preguntas:

¿Cómo descubrió por primera vez la stevia?

“A principios de los ochenta, un hombre de Flandes vino a visitarme a mi laboratorio, que por entonces todavía estaba situado en el centro de Leuven. Tenía unas cuantas plantas de stevia y me preguntó si yo las podía analizar. En esa época no tenía tiempo para hacerlo, pero, unos años después me fui a Rumania donde estaban cultivando plantas de stevia y me hicieron la misma pregunta. Así fue como me introduje a la stevia y desde entonces ha tomado todo mi tiempo.
Siempre he estado interesado en los isoprenoides de las plantas –componentes que entre otros son responsables de las sustancias aromáticas de los pinos. Otro derivado del isoprenoide es por ejemplo el colesterol. Se encuentran por todo el mundo miles de estos componentes y este asunto me fascina.”

¿Qué pasó con la aprobación de la stevia en Europa y los Estados Unidos? Parece que existe un poco de confusión en el internet referente a los tipos de sustancias que serán aprobadas.

“En América, la mezcla de glucósidos de steviol ya se le ha dado oficialmente desde 1998 la aprobación GRAS. Pero hay una condición: la mezcla tiene que ser por lo menos 95% pura. Pronto –a principios de noviembre- habrá una aprobación en Europa para los glucósidos de steviol también con una pureza de un 95%.

Las plantas de stevia son otra historia: en Europa, la planta y las hojas secas no están aprobadas. Y esto es porque alguien del Ministerio de Salud Pública tomo la infame “nuevos alimentos” demanda de las Instituciones Europeas de 1997, diciendo que la stevia era un alimento nuevo.

A pesar de que el mismo Ministerio de Salud Pública aprobó la venta de extractos de stevia en 1984, se catalogó la stevia como un nuevo alimento en 1997. Eso significó que tenía yo que presentar  un informe para su aprobación, lo que me llevó a descubrir que la stevia era en realidad entonces ya vendida por toda Europa.

Desafortunadamente, la aprobación de los nuevos tipos de alimento está basada en argumentos negativos. Es imposible manifestar que un cierto producto no tengan ningún tipo de efectos secundarios en el cuerpo humano –positivo o negativo. Sólo puedes probar que no hay efectos secundarios dañinos cuando un tipo de alimento es usado en un cierto rango: ese el llamado estatus GRAS. Si luego se encuentran efectos secundarios, estos productos se sacan inmediatamente de los anaqueles. Sin embargo en Europa, hay una actitud mas santa para aceptar nuevos tipos de alimentos, y esta ha sido hasta ahora la base del problema.”

 

“La legislación en “nuevos alimentos” se originó a través de interferencias de preocupaciones de gran cantidad de alimentos. Las grandes compañías están jugando con nuestra salud al sacar al mercado alimentos no sanos, pero la mayoría de los ciudadanos no se detienen a pensar en cosas como estas.”

 

“Una gran compañía con ganas de crecer, no le queda otra alternativa que eliminar a las pequeñas y tomar su cuota en el mercado. Esto es exactamente lo que sucede cuando productos refinados son lanzados a las tiendas. En realidad los nuevos alimentos no tienen nada que ver con la salud pública pero si con evitar que los pequeños jugadores se establezcan. Someter un reporte de nuevos alimentos te costará un promedio de $18 millones. Las pequeñas compañías no se pueden permitir ese lujo. Si el objetivo es verdaderamente mantener sana la comida en Europa, entonces deberíamos someter al azúcar a los mismos estándares que a los nuevos alimentos y analizarlos como se debe. Estoy seguro que enseguida sería prohibida.”

¿Qué marca de stevia utiliza usted? ¿Cultiva usted sus mismas plantas?

“En el pasado hemos tenido en casa nuestras propias plantas de stevia, pero durante un verano largo y caliente se nos olvidó regarlas y se murieron. Desde entonces dejamos de cultivar intensivamente la stevia, sin embargo tenemos algunas plantas en nuestro invernadero. Yo compró mi esteviósido de una compañía en el Japón y eso es lo que mi familia utiliza.”

¿Hay mucha especulación en línea acerca de los beneficios y peligros de la stevia, pero cual de estos se pueden respaldar con evidencia y cuáles son falsas?

“Primero que nada, debe de tomar en cuenta la cantidad de stevia que estarás usando para endulzar los alimentos.  En promedio, puedes decir que las personas por lo menos van a consumir de 200 a 300 gramos de stevia al día. Estas pequeñas dosis no causan ningún efecto. Si estás considerando por ejemplo el tratamiento de presión arterial –lo que sólo tienes que hacerlo bajo la supervisión de un doctor- estamos hablando de consumir de 750 a 1500 mg al día.

Hay un gran número de artículos científicos que prueban que la stevia baja la presión arterial y no afecta a las personas con presión arterial normal. Ese es el primer teorema probado.

El segundo aspecto es que el esteviósido regula los niveles de azúcar en personas que sufren de diabetes tipo 2. No sólo baja los niveles, pero el esteviósido crea una gran sensibilidad de insulina y baja enormemente la resistencia a la insulina. Estos efectos también han sido probados.

Hemos patentado nuestra propia investigación hacia los efectos de arterioesclerosis. El esteviósido también batalla el endurecimiento de las arterias. Baja el colesterol “malo” e incrementa el “bueno”. Todos estos influencian a los lípidos y ha sido inequívocamente probado.

Existen tipos de cáncer –tales como el cáncer en la piel- que aminoran gracias al esteviósido, ya sea aplicado tópicamente o ingerido. Desde el año pasado, hemos encontrado una explicación para todos estos efectos: todos las dolencias anteriormente mencionadas –presión arterial, diabetes tipo 2, arterioesclerosis y algunos tipos de cáncer- están relacionados a lo que se llama “radicales de oxígeno”.

Explicaré lo que son con un simple ejemplo: imagínate una estufa de carbón. Para tener una combustión óptima, tenemos regular meticulosamente el flujo de aire. Bueno nuestro cuerpo tienen miles de estas pequeñas “estufas”, llamadas la mitocondria, lo que utilizamos para quemar azucares. Si viertes una botella entera de soda en una estufa con buen funcionamiento, se liberan las toxinas. Si continuamente tenemos mucha azúcar en nuestra sangre, este azúcar se mezclará con enzimas, que a su vez no volverán a funcionar apropiadamente. Subsecuentemente, el azúcar no se quemará apropiadamente, lo que crea estas toxinas llamadas radicales.

Los esteviósidos evitan activamente estos radicales.  En nuestros cuerpos estos radicales se producen continuamente, pero, tenemos un sistema que balancea su formación y desintoxicación, nuestras enzimas lo pueden manejar.

Pero, cuando constantemente exponemos nuestros cuerpos a comida no sana, ocurre una sobre producción de radicales, los cuales no podemos eliminar por nuestra cuenta. El esteviósido disminuye estos radicales y –si queda alguno- también los desintoxica. Así que puede decir que hemos encontrado el enlace común que explica este fenómeno.”

 

“La gente me llamaba loco porque todo esto era muy bueno para ser verdad. Pero muchos de estos estudios actualmente de han probado”.

 

“Sin embargo, sé que hay ciertas personas que cuentas las historias más extrañas de la stevia: como por ejemplo, que un grupo de niños en China que jugaban bajo un árbol de naranjas todo el tiempo y de repente empezaron a pelear entre ellos.  Gente se dio cuenta que alguien había plantado plantas de stevia debajo del árbol y empezó a decir que los glucósidos de la stevia de cierta forma habían alterado las naranjas haciendo a estos niños violentos. Por supuesto solo disparates, pero lo triste es que este tipo de historias han empezado rápidamente a propagarse por todo el mundo.

Por supuesto haciendo felices sin duda a los cabilderos.

“Evidentemente. Ahora que mencionas a los cabilderos: había un reporte muy negativo de la stevia, emitido por el ex Comité Europeo Científico en Alimentos, que decía que el esteviósido era perjudicial para la fertilidad masculina, que por supuesto no tiene ningún sentido. Señalaron artículos falsos que hasta declaraban que animales no habían sido expuestos al extracto de stevia. Aún estos llamados “científicos” concluyeron que la stevia causaba problemas en la fertilidad. Estos reportes están llenos de basura inventados por personas que se oponen a la stevia. Esto no tiene nada que ver con la integridad científica.”

¿Qué estudios se están realizando actualmente?

“Es comúnmente aceptado que hay 36 sustancias en la stevia que conocemos actualmente, algunas en muy pequeñas concentraciones. Estamos desarrollando métodos para medir con precisión las cantidades de estos endulzantes. Hemos desarrollado un método interno de investigación que es único y que con confianza podemos afirmar que actualmente es el mejor del mundo.

Estaremos organizando pronto otra ronda de pruebas, en donde participarán varios laboratorios de diversos rincones del mundo. Esperaremos estos resultados y los presentaremos en nuestro próximo simposio.

También estoy trabajando con una clase base de datos genética asociada con EUSTAS, la Asociación Europea de Stevia. Algunas plantas de stevia son más dulces que otras y si solamente trabajas con las variantes dulces, eventualmente terminarás sólo con plantas dulces. Estas pueden ser utilizadas como cultivares –plantas madres. Ahora mismo, tenemos como siete u ocho de estas. Estamos midiendo ciertos parámetros de crecimiento, como las mejores circunstancias climatológicas en donde cultivar las plantas. Estos nos permiten seleccionar cierto tipo de plantas que son capaces de germinar en climas moderados, como el nuestro.

A parte de la stevia rebaudiana, estamos experimentando con otras variedades de stevia para poderlas cruzar y así producir plantas mas resistentes.”

“Otra cosa que estamos haciendo en nuestro proyecto es estar seguros que no tenemos ningún GMO (organismo genéticamente modificado), porque no estamos interesados en propagar esto. Miremos por un minuto esto como una escala global: la stevia se está cultivando alrededor del mundo pero, todavía existe mucha cultura de cultivo que aún no conocemos mucho. Comparado con el maíz, trigo o papas –cosas comunes para nosotros: hay toneladas de libros publicados en un sin número de cultivares. En este respecto, la stevia todavía es todavía una planta desconocida. Y lucharemos para cambiar esto en el futuro.”

¿Cómo ve el futuro de la stevia? ¿Piensa usted que tiene el potencial para causar un mayor revuelo, tanto a una escala  nacional como internacional?

“Definitivamente. En Francia, la stevia fue aprobada hace dos años y en ese tiempo el mercado se ha disparado. Concedido, en los últimos seis meses más o menos el crecimiento en el mercado se ha estancado un poco. Esto es porque solo en Francia el rebaudiósido A se ha aprobado y reb A es cinco veces más caro que la mezcla de esteviósido. Las compañías productoras de stevia ahora están esperando la aprobación del esteviósido, para poder desarrollar nuevos productos y recetas más baratos. Pero no hay duda que la stevia tiene un gran futuro por delante.”

¿Exactamente qué tan ocupado es su horario actualmente?

“La próxima semana salgo para Milán y Polonia. Este año he estado en India, Mauricio, Paris, Londres, Holanda, Alemania y Dinamarca. El plan también era visitar Paraguay, pero fue cancelado debido a conflictos de tiempo. También tengo otro trabajo que hacer y clases que impartir. Usualmente alguien me deja en un hotel cerca del aeropuerto porque debo de dar una conferencia muy temprano en un país, luego volar de regreso a Bélgica porque tengo clases que impartir. Me voy derecho del hotel al aeropuerto y de regreso y nunca tengo la oportunidad de realmente visitar estos países. Este ir y venir a veces verdaderamente se te mete dentro de la piel.”

¿Existe mucho interés de la prensa europea?

“Un programa  belga de noticias ya ha pasado por aquí a filmar: la emisión se podrá ver el 1ro de diciembre. Generalmente trato de hablar lo menos posible de la stevia porque, ya existen miles de correos electrónicos llegando a mi casillero diariamente. Diariamente elimino como 200 de ellos, pero siguen apareciendo al día siguiente. Hay mucho interés.

He sido visitado por prominentes revistas belgas, así como la televisión y emisoras de radio alemanas. También ha estado aquí la televisión francesa: está emisión saldrá pronto al aire. Simplemente ya no me acuerdo de muchos.

Tenemos una desesperada necesidad de un endulzante sano y ahora ya lo tenemos. Mucha gente está un poco preocupada del sabor tipo regaliz de la stevia. Obviamente, no puedes comparar de esa forma el esteviósido con el azúcar. Pero una vez que te acostumbras al sabor probablemente te gustará aun más.”

Europa tiene hasta el sábado 29 de octubre para ignorar el consejo positivo que la stevia ha recibido, pero el profesor Geuns no espera tener más problema. Tomando en cuenta todo el papeleo involucrado la aprobación oficial vendrá a mediados de noviembre y después de esto puede tomar otro mes antes de que los primeros productos con stevia lleguen a los anaqueles. ¡Puedes destacar el día 15 de diciembre en tu calendario y tu lista de compras!



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